Una larga carrera

Marihuana en paracaídas, desfile por Nueva York y bar temático: La Saga de un descendiente del Constellation

Después de una vida operativa bastante agitada, un clásico Lockheed L-1649 Starliner aprovecha la jubilación como un bar en el recién inaugurado hotel TWA, en el aeropuerto John F. Kennedy, en Nova York. Lo que pocos imaginan es que la história del actual N8083H incluyó ser salvoado de transformarse en chatarra, volar para el narcotráfico lanzando cargas de marihuana y desfilar por las calles de Nueva York, incluyendo la famosa Time Square.

El Lockheed 049/649/749 Constellation fue lançado al final de la década de 1930, a pedido de la TWA, pero luego la Pan Am notó las cualidades del modelo, y además de realizar um pedido aún más grande, sugirió varias melhorias en el modelo. Después de la Segunda Guerra Mundial surgió el L-1049 Super Constellation y, posteriormente, el L-1649 Starliner, una versión con más alcance y mejor desempeño.  En aquel contexto nació el N8083H.

La cómoda y lujosa configuración interna adoptada por la TWA incluía lounge y bar

Producido por Lockheed en 1958, para Linee Aeree Italiane, el avión recibió la matrícula italiana I-LIRA, pero la empresa había suspendido sus operaciones regulares meses antes, inviabilizando su entrada en servicio. En abril fue vendido a la TWA, que en la época rivalizaba con la poderosa Pan Am en el liderazgo por el mercado de vuelos internacionales de Estados Unidos. Las dos empresas llevaban una ardua batalla, en especial en los vuelos del Atlántico Norte, conectando Estados Unidos a Europa. Su registro en la TWA fue justamente N8083H, donde entró en servicio en mayo de 1958, volando apenas hasta diciembre de 1960, cuando los aviones a reacción ya comenzaban a superar los antiguos cuadrimotores a pistón en los vuelos de pasajeros.

SALVO DEL HIERRO VIEJO

 

El N8083H en Prestwick, Escocia, en mayo de 1962 | Foto: Iain C. MacKay vía TWA Hotel

Sin embargo, su buena capacidad de carga lo convirtió en uno de los Starliner convertidos por Lockheed Air Service. En marzo de 1961, regresó a la TWA, ya como carguero, en marzo de 1961, donde nuevamente tuvo una corta carrera, siendo alquilado en abril del año siguiente para Alaska Airlines, donde permaneció en servicio, volando en especial entre Seattle (en la costa oeste) e Alaska, hasta mayo de 1967.

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Por más de 18 meses sirvió como fuente de piezas para otros Constellation, siendo gradualmente canibalizado en Seattle. Llegó cerca de ser desechado, cuando sus buenas condiciones le salvaron de ser transformado en chatarra. En diciembre de 1968 fue remontado, revisado y recibió su primera misión inusual: ser un avión tanque.

TANQUE DE COMBUSTIBLE VOLADOR

Diversos Constellation tuvieron una participación importante en el abastecimiento de Alaska hasta la década de 1970 | Foto: Peter J Marson Collection

Se equivoca quien piensa que la vida del N8083H sería sin emociones, ellas estaban apenas comenzando. Es común que aviones militares sean convertidos para servir de reabastecedores en vuelo, pero en ese caso la misión era más cercana a un camión tanque común. Sí, él transportaría combustible por el aire. En una época de pocas conexiones por vía terrestre, muchos lugares de Canadá y Alaska eran abastecidos de combustible transportado por vía aérea, algo aún usual en algunos lugares del mundo.

En noviembre de 1968, la Red Dodge Aviation vendió el avión en fase final de conversión a la Prudhoe Oil Distributing Company, que pasó a volar transportando en especial gasolina y gas oil. En 1972, con el choque del petróleo, sumado a la mejora en las conexiones terrestres hacia Alaska, el avión fue desactivado, permaneciendo almacenado en Anchorange, la principal ciudad de Alaska.

Dos años después, fue negociado con la Westair, que lo llevó a Kenai, también en Alaska, donde quedó almacenado en el invierno 1974-1975. Esta vez se vendió a Onyx Aviation en noviembre de 1975, pero dos meses después el avión regresó a Kenai por falta de pago. Cuatro años después, ya necesitando una serie de reparaciones y mantenimientos, fue vendido por solo 150 dólares. 

El N8083H en el aeropuerto internacional, en setiembre de 1981 | Foto de Bob Groenendijk

LANZADOR DE MARIHUANA

Sería negociado más algunas veces, hasta que en 1983, sus tanques de transporte fueron removidos y su interior adaptado para el transporte de fardos de marihuana! Su puerta de carga trasera fue modificada, permitiendo ser abierta sin dificultades en vuelo y posteriormente retirada antes de cada viaje. Así, pasó a volar a baja altura sobre el Caribe entre Chandler, Arizona y América del Sur, donde recogía drogas y luego lanzaba en puntos estratégicos donde traficantes esperaban.

Ya abandonado en Honduras en noviembre de 1985 | Foto: LBJ Dekker

En uno de esos viajes, a mediados de agosto de 1983, aterrizó en un aeropuerto en Colombia, donde salió de la pista y dañó el tren de aterrizaje y hélices. Fue reparado y volado hasta San Pedro Sula, en Honduras. Por alguna razón tan pronto como llegó fue abandonado en el aeropuerto, donde permaneció hasta 1986. Tras un proceso de mantenimiento, que pretendía apenas dar condiciones de vuelo al avión, fue trasladado a Auburn-Lewiston, en el estado de Maine, en el extremo noreste de Estados Unidos.

DE VUELTA A LOS ESTADOS UNIDOS

Ya en el aeropuerto de Auburn-Lewiston en enero de 1998, sin condiciones de regresar al vuelo | Foto Ralph M. Pettersen

Durante el proceso de mantenimiento se verificó un extenso proceso de corrosión en las alas. El avión se mantuvo en el aeropuerto como un monumento, hasta que fue negociado con un empresario de Florida en 2006. Fue desmontado y llevado hasta una propiedad cerca del aeropuerto, pero un nuevo negocio mal hecho hizo que el avión regresara a su antiguo propietario , que ahora lo negoció con Lufhtansa. La empresa alemana adquirió el N8083H y otros dos Constellation sólo como fuente de piezas para la restauración de un L-1649 Starliner. De nuevo estaba sirviendo como fuente de piezas para otros aviones.

REY DE NUEVA YORK

Una vez más, cerca de ser despedazado, el N8083H fue salvado del hierro viejo. Esta vez fue restaurado, sólo para visualización estática y después completamente pintado y revisado, fue desmontado y enviado a Nueva York. El transporte por carretas pasó por importantes puntos de la ciudad, como Times Square, hasta llegar al aeropuerto John F. Kennedy donde fue remontado en el patio de la antigua terminal de pasajeros de la TWA.

La terminal fue convertida en un hotel temático y el avión montado como un bar con temas de los años 1950. El N8083H retornaba así al terminal donde durante algunos años operó con enorme glamour en sofisticados vuelos a Europa y las Américas. Pocos se imaginan que entre su último vuelo a la terminal de la TWA y su regreso definitivo el avión pasó por tantas aventuras.

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