Especial Apollo 13

Houston, tuvimos un problema - Parte I

Hace 50 años, la Apollo 13 sufrió una falla catastrófica que la hizo pasar a la historia


Hey, we’ve got a problem here
(Oye, tenemos un problema aquí)

This is Houston. Say again please
(Esto es Houston. Repita)

Houston, we’ve had a problem. We’ve had a main B bus undervolt
(Houston, tuvimos un problema. Tuvimos una subtensión en el bus B)

Un breve diálogo que entró en la historia de las misiones espaciales y la cultura popular. La Apollo 13 se enfrentó exactamente hace 50 años a lo que hasta hoy era la mayor emergencia en la historia del programa espacial. Fue hasta hoy la única situación de riesgo extremo que terminó bien.

No es casualidad que muchos consideren que la Apollo 13 fue un fracaso exitoso. Si no pudo alunizar, la tripulación, junto con todo el equipo de la NASA y los proveedores involucrados en la misión, lograron una hazaña única al traer una nave extremadamente dañada de vuelta a casa.

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Coincidencias desfavorables

La Apollo 13 tuvo una historia marcada por una serie de coincidencias desfavorables. Comenzando con el cambio de último minuto de toda la tripulación. El director de operaciones de la tripulación de vuelo, Donald Slayton, había seleccionado a Alan Shepard, un veterano del programa Mercury, como comandante de la tercera misión que alunizaría. Sin embargo, una cirugía de oídos lo había dejado demasiado tiempo fuera del programa de entrenamiento. eso comprometió su capacidad operativa. Los médicos aún tenían dudas sobre si sería capaz de recuperarse físicamente para la misión. Por lo tanto, Slayton decidió invertir el orden de las tripulaciones. Los astronautas del Apollo 14 se harían cargo del Apollo 13, y viceversa.

Sin embargo, hubo un cambio importante en la composición del Apollo 13, ya que las tripulaciones volaron en rotación. Para que el equipo de reserva del Apollo 10 debiese ser asignado al Apollo 13, en teoría la tripulación sería: Gordon "Gordo" Cooper Jr (Comandante); Donn F. Eisele (Piloto del Módulo de Comando) y Edgar D. Mitchell (Piloto del Módulo Lunar).

Aunque era un veterano de la Mercury, el bajo compromiso de "Gordo" Cooper con el entrenamiento hizo que fuera despedido como el miembro principal de la tripulación de cualquier misión Apollo. También el veterano Donn Eisele, que había estado en la Apollo 7, tuvo una aventura extramarital que se hizo pública y comprometió la imagen de la NASA. En ese momento, muchos cuestionaron la continuidad del programa Apollo después de que Estados Unidos ganó la carrera espacial un año antes. Cualquier falla se usó contra la NASA y las misiones Apollo, un astronauta con un amante se convirtió en un problema para cualquiera que soñara con pisar la Luna.

Por lo tanto, la tripulación del Apollo 13 se definió como: James A. Lovell Jr. (Comandante); Ken Mattingly (piloto del módulo de comando); y Fred W. Haise Jr. (Piloto del Módulo Lunar).


Tripulación original del Apollo 13. De izquierda a derecha: Lovell, Mattingly y Haise

Si un cambio completo en la alineación de la tripulación no fue suficiente, el astronauta Ken Mattingly fue reemplazado por John Swigert con unas pocas horas para el final. Se sospechaba que Mattingly tenía sarampión.

 Por lo general, toda la tripulación sería reemplazada, pero debido a la proximidad al lanzamiento, la dirección de vuelo de la NASA decidió mantener al equipo al mínimo. El jefe de la misión, Jim Lovell, fue el astronauta más experimentado en todo el programa espacial, con tres misiones en el plan de estudios, habiendo compuesto las Géminis VII, Géminis XII y Apollo 8. Como nota, vale la pena señalar que la Apollo 8 fue la primera en llevar a cabo una órbita alrededor de la Luna, lo que hizo que para Lovell, el viaje fuera relativamente conocido en todos sus aspectos, excepto que por primera vez pudo alunizar y caminar sobre la Luna.


La tripulación final de la Apollo 13 se estableció horas antes del despegue. De izquierda a derecha: Lovell, Swigert y Haise.

Los estadounidenses tienen una gran superstición sobre el número 13, lo que ha llevado a muchos a especular sobre la elección de la designación de la misión. Durante una conferencia de prensa, un periodista preguntó por qué Apollo 13. En el momento en que Lovell respondió que la elección era simple, trece viene después de doce. El equipo de vuelo también optó por despegar a las 13h13 en tiempo militar (19h13 UTC), aprovechando la creencia popular.

Emocionante como un paseo por el parque

 

[Colocar Alt]

La insignia oficial de la Apollo 13, con la frase en latín Ex Luna, scientia (Da Lua, Ciência). El lema fue creado por Lovell basado en el lema de la Academia Naval es Ex scientia, trident (Del conocimiento al poder marítimo, en traducción libre).

A tiempo, el gigantesco cohete Saturno V de 110 m de altura despegó de la plataforma de lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy en Florida. El primer susto ocurrió cuando el motor central de la segunda etapa (S-II) sufrió una anomalía y se apagó dos minutos antes de lo previsto. La falla se conocía desde el programa Gemini, pero aunque se consideró grave, no afectó el rendimiento del lanzamiento. Los otros cuatro motores quemaron más tiempo, así como la tercera etapa (S-III), que trabajó unos segundos adicionales, logrando compensar la falta del motor central y colocando a la Apollo 13 ligeramente por encima de la órbita prevista a 190 kilómetros de altura.

 

Pronto la misión se convirtió en rutina, al menos para la opinión pública. La prensa en 1970 encontró el Apollo 13 tan emocionante como un paseo por el parque el fin de semana. Los congresistas creían que mantener el programa Apollo era una pérdida de dinero para los contribuyentes, ya que el vasto presupuesto del proyecto podría gastarse mejor en sus respectivos distritos electorales. Para la NASA siguió siendo un gran desafío, especialmente debido a la limitada experiencia con la exploración espacial. Todas las tecnologías utilizadas hasta ese momento eran casi experimentales. Era básicamente conocimiento empírico.

Una transmisión solitaria

El segundo día, el Apollo 13 estaba a 330.000 km de la Tierra. Pasaron poco más de 54 horas antes del inicio del viaje cuando la NASA autorizó la transmisión tradicional en vivo que mostraba algunas curiosidades sobre la rutina de los astronautas y las dos naves (módulo de comando y módulo lunar). La falta de interés del público fue tan grande que la transmisión fue vista solo por aquellos en el Control de la Misión y las familias de los astronautas. Ningún canal de televisión en el mundo estaba interesado en la gira a bordo del Apollo 13. Irónicamente, la transmisión protagonizada por los actores Tom Hanks, Kevin Bacon y Bill Paxton, en la película Apollo 13, se hizo mundialmente famosa. Lo real, acreditado como un bono en algunas versiones de la película, sigue siendo poco conocido.

Los astronautas tuvieron un intervalo de descanso de unos minutos después de la transmisión y después de completar 56 horas de viaje, la rutina a bordo ya se había restablecido. Cuando el oficial de electricidad, medio ambiente y comunicaciones (EECOM) Sy Liebergot le pidió a Swigert que activara un sistema para remover oxígeno del tanque número dos, Lovell estaba protegiendo la cámara y Haise apagando los sistemas de módulos. que se había energizado durante las pruebas de rutina y siguió trabajando para generar un mejor impacto visual en la imagen supuestamente enviada a los hogares de millones de personas.

Mientras tanto, Swigert comenzó una rutina de mantenimiento en los tanques de oxígeno en el módulo de servicio. La intención era evitar que el oxígeno se depositara en capas y comprometiera seriamente la misión. El oxígeno transportado en tanques enormes tenía una serie de funciones, que incluían mantener el aire respirable, pero también generar electricidad.

Se creó un sistema complejo para aprovechar el oxígeno para generar toda la energía consumida a bordo. Era una solución muy inteligente, aunque delicada, ya que hacía el mejor uso del pequeño espacio del módulo de servicio y reducía el peso total de la nave.

Una explosión seca

Tan pronto como Swigert activó el disyuntor que activó los ventiladores, hubo un corto circuito en el calentador del tanque número dos, seguido de un incendio. La presión aumentó rápidamente cuando el oxígeno líquido se convirtió en gas. Sin la capacidad de soportar la presión interna, el tanque cedió con una fuerza explosiva. Se sacó un panel completo del módulo de servicio y se lanzó al espacio, mientras que el daño severo comprometió otros sistemas, incluidos otros tanques de oxígeno.

Los astronautas escucharon un gran choque seco proveniente de la estructura, mientras que en Houston, la telemetría señaló, en solo 1,8 segundos, una serie de fallas en las lecturas de potencia, energía, nivel de oxígeno, navegación, entre otros. La información fue tan aterradora que en los primeros segundos todo el equipo imaginó que era un error en el software y no un problema real. En teoría, era imposible tener una falla tan catastrófica, especialmente si la nave permanecía con su integridad general intacta.

Sala del centro de control de la NASA en Houston, en la pantalla en el fondo del astronauta Haise durante una transmisión en vivo

Las lecturas de potencia en el panel de instrumentos a bordo de la Apollo 13 comenzaron a fluctuar rápidamente, mientras que toda la nave se estremeció y claramente se salió de control. El piloto automático continuó disparando los propulsores de control de actitud para compensar la fuerza generada por una fuente desconocida.

Houston, tuvimos un problema

Después de 26 segundos de la explosión y tratando de entender lo que sucedía, Swigert transmitió: Ok, Houston, tuvimos un problema aquí. Mientras Lovell, que logró llegar al módulo de comando durante el accidente, transmitió en secuencia: Houston, tuvimos un problema. Tuvimos una baja tensión en el bus B.

Irónicamente, fue el 13 de abril de 1970, la Apolo 13 acababa de ser inmortalizado en la cultura popular y llamaría la atención de todos los medios de comunicación del mundo.

[Continuará - La segunda parte se publicará el 18 de abril de 2020]

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Por Edmundo Ubiratan

Publicado em 14 de Abril de 2020 a las 17:00


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