Hacienda

El vuelo más largo de la historia duró 64 días y se realizó en monomotor

La aventura respaldada por el casino incluía pasión, amateurismo e incluso una explosión nuclear


Durante 64 días, un par de pilotos se turnaron para volar el avión y realizar servicios de mantenimiento y reparación en vuelo

Cualquier persona que pase por la sección de reclamo de equipaje de la Terminal 1 en el Aeropuerto Internacional McCarran en Las Vegas, debe haber notado un Cessna 172 colgando del techo. El único avión en la colección del pequeño Museo de Aviación McCarran, que reúne hechos y artículos relacionados con la aviación en Nevada, no puede pasar desapercibido.

El avión expuesto es parte de las historias de exageración de Las Vegas, manteniendo hasta hoy el récord de permanencia en vuelo, con sorprendentes 64 días, 22 horas, 19 minutos y 5 segundos en el aire. Por increíble que parezca, el pequeño monomotor voló durante más de dos meses sin aterrizar ni una sola vez. La aventura es el resultado de una combinación de una serie de factores, como una buena dosis de aventura, un negocio mal instalado y la extravagancia de Las Vegas.

El Cessna 172 utilizado en la aventura que cuelga del techo del área de reclamo de equipaje de la Terminal 1 de Las Vegas

A principios de la década de 1950, la ciudad de Las Vegas se destacaba en la imaginación popular estadounidense como una ciudad donde todo estaba permitido. El número de hoteles de casino creció a cada año y varios inversores vieron la oportunidad de ganar dinero con jugadores que a menudo perdían todo lo que tenían en la ciudad. Con eso en mente, en 1953 comenzó la construcción del Hotel Lady Luck, un proyecto sofisticado que preveía un resort y casino cerca del aeropuerto de la ciudad. Después de algunos reveses, el empresario Warren "Doc" Bayley, propietario del Hacienda Motel, ubicado en Fresno, California, arrendó el complejo, que aún estaba en construcción, y cambió su nombre para Hacienda Hotel and Casino. La inauguración tuvo lugar en octubre de 1956, y Bayley, que también tenía una aerolínea, la Hacienda Airlines, comenzó a transportar turistas a su nuevo complejo.

Pronto se hizo evidente que su ubicación, en el todavía poco concurrido Strip de Las Vegas, se convirtió en un problema. En ese momento, los casinos principales estaban en Freemont, a 11 kilómetros del complejo hotelero recientemente inaugurado. El lugar no tardó mucho en perder prestigio y tener que reducir sus tarifas, creando un nuevo problema para la empresa, la reputación de reunir solo jugadores de bajos ingresos. En una ciudad donde los negocios valían cientos de millones de dólares, tener turistas con poco dinero en sus bolsillos significaba bajas ganancias y altos costos.

El piloto Robert Timm posa orgulloso en la placa conmemorativa que confirma el récord mundial

Como muchos jóvenes en la década de 1940, el piloto Robert Timm comenzó su carrera en la aviación como piloto en la Segunda Guerra Mundial y tenía planes de continuar volando comercialmente al final del conflicto. Sin embargo, en la década siguiente se encontró trabajando en el Hacienda Hotel and Casino como mecánico de máquinas tragamonedas. Por un golpe de suerte, Bayley reunió a algunos empleados y les pidió ideas sobre cómo publicitar el complejo hotelero para atraer a nuevos jugadores. La idea más absurda era realizar un vuelo de resistencia con un avión, permanecer el mayor tiempo posible en el aire. El avión recibiría los colores del hotel, lo que publicitaría la hazaña mientras el avión sobrevolaría la ciudad durante varios días, tal vez semanas.

Recuerda que era Las Vegas. En cualquier parte del mundo, la idea pronto se decartaría, pero a Bayley no solo le gustó la idea, sino que inmediatamente proporcionó $ 100.,000 (US$ 951.000) en 2020), que en ese momento era una cantidad considerable.

Después de buscar en las revistas especializadas, Timm eligió un Cessna 172 con solo 1.500 horas de uso. La elección de un modelo usado se debió a la diferencia de valores en comparación con el nuevo de fábrica, ya que sería necesario utilizar los recursos disponibles para modificar el avión y aún asumir parte de los gastos de vuelo.

El avión fue llevado inmediatamente a Alamo Aviation, un taller local que previamente había realizado tareas de mantenimiento en el avión. Sería necesario realizar una serie de modificaciones al avión original y Timm y el mecánico Irv Kuenzi trabajaron en el proyecto, que tardó casi un año en completarse.

Inicialmente instalaron un Narco Omnigator MK ll, que combinaba comunicación y navegación en un solo módulo compacto (según los estándares de la década de 1950). El avión también recibió un piloto automático Mitchell de dos ejes, lo que permitió una mayor seguridad de vuelo.

Estructuralmente, los cambios involucraron la eliminación de la puerta derecha, reemplazándola con una plegable, similar a la utilizada en los aviones de paracaidismo. El objetivo era reducir el peso, mientras que sería imposible abrir la puerta convencional en vuelo. En el lateral se instaló una pequeña plataforma móvil, que permitió un mayor apoyo durante las tareas de reabastecimiento de combustible en vuelo, reabastecimiento y limpieza del parabrisas.

El abastecimiento de combustible se realizó utilizando un camión cisterna que suministró combustible a través de una manguera izada a bordo

De los cuatro bancos, solo se mantuvo el del piloto. El resto se retiró, siendo reemplazado en el lado derecho por un colchón de un metro por un metro, con espuma de 10 cm, que se convertiría en la cama temporal. Se instaló un pequeño fregadero de acero inoxidable, que serviría para una pequeña higiene, como cepillarse los dientes, lavarse las manos y afeitarse. Debajo del fuselaje se instaló un tanque de combustible ventral Sorenson, con una capacidad de 95 galones (360 litros), que se sumaría a los 47 galones disponibles en las alas.

Aunque era un avión nuevo, con el motor solo teniendo 450 horas desde la última revisión, Timm, que también era un mecánico aeronáutico certificado, quería instalar un mejor motor en el avión. Entonces, ordenó una hélice "especial" de Continental Motors Corporation, fabricante del motor original O-300 de 145 hp. Si bien los fabricantes a menudo están interesados ​​en proyectos récord, pocos creían en el potencial de volar desde Las Vegas.

Además, en la década de 1950 hubo un intento constante de romper un récord o superar un desafío. Si suministraban un motor modificado, el fabricante temía que la aventura de dar resultados recibiría una avalancha de solicitudes especiales, lo que comprometería su capacidad de producción. La solución fue usar el efecto placebo. Sin que Timm especificara qué tenía de especial su motor, el fabricante era libre de prepararlo según fuera necesario. El gerente de ventas le pidió a su secretaria que fuera a la línea de ensamblaje y eligiera el motor que consideraba más especial. La secretaria eligió uno que no tenía nada especial, al menos para ella.

Al recibir el motor en la caja, Timm le pidió al mecánico de Kuenzi que instalara un sistema para inyectar alcohol en cada cilindro, ya que creía que esto evitaría la acumulación de carbono en las cámaras de combustión. A pesar de estar en desacuerdo con la solución y su eficiencia, Kuenzi instaló el sistema de mala gana. También se instaló una pequeña bomba eléctrica en el tanque ventral para transferir combustible a las alas del avión, detrás del anteparo cortafuegos El objetivo era mantener el centro de gravedad con pocos cambios, ya que consumían mucha gasolina. Un cambio muy radical fue pasar el tubo de aceite del motor, que conducía directamente a la cabina. Con más de 2.000 horas de vuelo planificadas, era esencial poder cambiar el aceite y los filtros en vuelo y, por supuesto, con el motor en marcha.

El avión estuvo expuesto durante varios días frente al Hacienda Hotel and Casino

Con el avión listo, Timm se embarcó para el vuelo más largo del mundo. Los primeros dos vuelos habían sido cancelados unos días después de que comenzaran, debido a fallas mecánicas que obligaron al avión a regresar al aeropuerto.

 En el tercer intento, Timm señaló en su diario uno de los momentos más memorables del comienzo de la aventura, cuando el cielo se iluminó por completo a las 4 de la mañana. Señaló que había sido testigo de un extraño fenómeno de gran belleza. Quizás emocionado de estar volando durante varios días, Timm no se dio cuenta de que había presenciado una de las pruebas nucleares de la Operación 37, realizada entre septiembre y diciembre de 1958 en Hardtack II, la principal base de pruebas nucleares en los Estados Unidos, que estaba a poco más de 110 km. de Las Vegas, justo detrás de las montañas.

Sin embargo, pronto se hizo evidente que había un serio problema en la aventura, el copiloto. Hubo tres intentos, el más largo con 17 días de vuelo. Con problemas de coordinación mecánica y de cabina, Timm notó que estaba lejos de romper el récord de 1.200 horas y más de 50 días en el aire que los pilotos Jim Heth y Bill Burkhart habían logrado semanas antes.

Mientras busca un nuevo copiloto, Kuenzi reemplazó el motor especial, que inyectaba alcohol, por el motor original con 450 horas. El sistema se mantuvo en el panel, pero la manguera comenzó a verter alcohol del motor. Evidentemente fue un intercambio oscuro, sin decirle a Timm que no aprobaría el intercambio y menos aún la falta de inyección de alcohol.

Un automóvil de apoyo permitió a los pilotos recibir alimentos y agua potable durante los 64 días de vuelo.

Finalmente, Timm encontró un nuevo copiloto, el joven aviador John Cook, que también era mecánico y especializado en el Cessna 172. Pronto despegaron para el cuarto intento de Timm, que esta vez se realizó sin la presencia de ningún invitado, ya que en ese momento pocos lavaron la aventura en serio. La FAA, la agencia de aviación civil de los Estados Unidos, emitió una autorización especial que permitía al duo despegar con 150 kg por encima del peso máximo del avión.

Después de despegar nuevamente, un Ford Thunderbird convertible se alineaba con el avión, que volaba en línea con la pista de aterrizaje, y uno de los hombres a bordo del automóvil pintó parte de los neumáticos del Cessna como una forma de demostrar al final del viaje que el avión no había tocó el suelo a lo largo del viaje.

La nueva pareja tuvo una excelente relación. Pronto comenzaron el largo viaje, volando en una ruta alrededor de Las Vegas, donde cada cuatro horas el piloto al mando salía de la asiento y se encargaba de limpiar el parabrisas, revisar el aceite, comer, etc. Los turnos de sueño también duraron un máximo de 4 horas, ya que volar un Cessna 172 durante un período más largo se vuelve bastante agotador.

Hubo dos reabastecimientos diarios, siempre durante el día, con el avión volando a poco más de 80 km/h y a solo 6 m del suelo en una carretera recta, cuando interceptaron un camión. El piloto mantuvo el vuelo recto, mientras que el otro hombre levantó la manguera y la conectó al tanque ventral. Todo el proceso tomó solo 3 minutos, gracias a una potente bomba instalada en el camión.

Una falla en la planificación aumentó el consumo, lo que requirió repostar durante la noche. La solución fue colocar un camión con las luces encendidas a unos 100 m delante del tanque, lo que permitiría al piloto tener una mejor referencia visual.

Como se hizo el cuarto intento al final del año, los pilotos no pudieron participar en las celebraciones de Acción de Gracias, Navidad y Año Nuevo, pero recibieron canastas especiales preparadas por el Hotel Hacienda. Los hombres no escatimaron elogios por la calidad de la comida servida durante todo el viaje, que fue preparada por el mejor equipo de cocina del hotel.

El 9 de enero, trigésimo sexto día en el aire, Timm se despertó a las 4 am, solo unos minutos antes de que Cook se despertara, notando que el Cessna había estado volando solo durante más de una hora. Una vez, casi chocaron con el suelo mientras realizaban algunas tareas diarias. El rugido agudo del motor, sumado al poco espacio a bordo, hacía que la luz para dormir aumentara el nivel de estrés y comprometía la capacidad de vuelo de ambos.

En el trigésimo noveno día, una falla eléctrica comprometió el funcionamiento del piloto automático, el calentador, las luces externas y la bomba de combustible eléctrica. Se utilizó un pequeño generador para satisfacer las necesidades básicas de energía.

Finalmente, el 23 de enero, superaron la marca de 50 días en vuelo, pero decidieron que volarían mientras el avión tuviera condiciones o ambas. El mayor desafío fue mantener el equilibrio emocional frente a los límites impuestos por el viaje. No dormían lo suficiente y las limitaciones físicas del avión no permitían que el baño se usara correctamente (incluidas las necesidades básicas en bolsas especiales, que luego se arrojaron al desierto), o incluso la comida adecuada, sin importar cuán buena fuera la comida proporcionada.

Después de sesenta días, el avión comenzó a perder potencia, especialmente debido a la carbonización de los cilindros. Cuatro días después, el avión ya mantenía un vuelo muy inestable, con poca potencia y con sistemas cada vez más deteriorados.

El aterrizaje se produjo después de 64 días, 22 horas y 19 minutos, cuando el motor registró 1,559 horas de operación continua.

La campaña realmente ayudó a promover Hacienda, que pronto se volvió bastante rentable. Pero la historia no terminó con el éxito del vuelo y la salvación de la Hacienda.

Mafia, muertes, implosión y Resort de lujo

El hotel, como muchos en Las Vegas, se negoció en 1974 con Argent Corporation, propiedad del "empresario" Allan Glick. La mafia amplió sus acciones en Las Vegas, utilizando especialmente el sindicato de camioneros, la Hermandad Internacional de Teamsters, controlada por Jimmy Hoffa, quien "prestó" millones a Argent. El presidente de la compañía era el jugador profesional Frank "Lefty" Rosenthal, naranja de las operaciones ilegales de la mafia. Mientras tanto, la famosa Cessna cambió de manos varias veces, estando lejos de Las Vegas mientras la mafia perdió el control de la ciudad.

En 1988, Timm descubrió la ubicación de su antiguo Skyhawk y convenció al Museo del Patrimonio de la Aviación McCarran de adquirir el avión histórico. El museo está ubicado dentro del aeropuerto, con su colección organizada entre las diferentes terminales. El avión restaurado fue expuesto en el área de reclamo de equipaje del aeropuerto, justo a tiempo para "ver" la implosión de la Hacienda a comienzos del año 1996. Durante la cuenta regresiva para el Año Nuevo, el famoso casino realizó una gran exhibición de fuegos artificiales, seguida de su implosión poco después de la media noche del 1o de enero de 1997. En su lugar está instalado el Mandalay Bay Resort and Casino, junto a los icónicos Luxor, Excalibur, New York-New York y MGM Grand.

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Por Edmundo Ubiratan

Publicado em 8 de Abril de 2020 a las 10:00


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