Especial Apolo 13

El fracaso no es una opción - Parte II

Hace 50 años, la Apolo 13 sufrió una falla catastrófica que la hizo pasar a la historia


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Momentos después de la explosión, la tripulación de la Apolo 13 comenzó a trabajar junto con los técnicos de la misión en Houston, buscando comprender la falla. Rápidamente se hizo evidente que la situación podría ser catastrófica en muy poco tiempo.

Después de que la tripulación del Apolo 13 y el centro de control de Houston tuvieron una idea general del daño al módulo de servicio, así como de lo que se podía hacer de inmediato para contener la falla, surgieron dos problemas.

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La primera y única solución posible sería el final de la misión a la Luna. No habría condiciones para que los astronautas Jim Lovell y Fred Haise pisen en la Luna. Para Lovell, la misión Apolo 13 sería la consagración de su carrera, que era su cuarta misión al espacio.  Además, había sido parte de la tripulación de la Apolo 8, la primera en ingresar a la órbita lunar y la misión que allanó el camino para que el resto de las Apolo llegaran a nuestro satélite natural. Si todo saliera bien, Lovell tendría la rara oportunidad de ver la Luna en vivo nuevamente.

La foto tomada justo después de la "eliminación" del módulo de servicio muestra el daño causado por la explosión

Hubo un segundo problema, sin oxígeno, el sistema eléctrico del módulo de comando estaba muriendo. No había forma de superar la falta de energía. La única opción disponible era apagar todos los sistemas de inmediato y los tres astronautas se refugiaron en el módulo lunar. Reducir el consumo de energía tendría una carga al final del viaje, cuando utilizarían la electricidad restante para volver a entrar y abrir los paracaídas.

El desafío ahora era transferir todos los datos de navegación desde el módulo de comando al módulo lunar. Además de ser una tarea compleja, había poco tiempo disponible y la cuestión de si la computadora de la nave diseñada para alunizar podría asumir la navegación. Peor aún, una nueva navegación tendría que ser insertada en las computadoras, después de todo, ahora la idea sería repetir la misión Apolo 8, simplemente rodear la Luna y regresar a casa.

La Luna fotografiada por la tripulación de la Apolo 13, que estaba a poco más de 100 km de su superficie

Como no había falta de problemas, la NASA sabía que al apagar el módulo de comando, tendría que cortar el calentamiento de toda la nave, ahorrando cada amperio disponible. Esto haría que el interior de las dos cápsulas fuera extremadamente frío, con una temperatura cercana a cero grados centígrados.

Después de que se completó la transferencia de datos de la computadora al módulo lunar, los astronautas pronto recibieron nuevas noticias, no tan alentadoras como se esperaba. El módulo lunar fue diseñado para acomodar a dos astronautas durante poco más de 40 horas, por lo que, además del pequeño espacio disponible, los filtros de dióxido de carbono no podrian filtrar el aire para tres personas durante otros cuatro días.

La NASA es una agencia federal, por lo que sus proyectos deben cumplir una serie de requisitos de interés público, que van desde la transparencia en sus actividades hasta la contratación de proveedores. El programa Apollo tenía miles de proveedores, y los principales fabricantes aeronáuticos de la época habían sido elegidos para producir una parte del cohete y las naves.

El módulo de comando y servicio (CSM) fue diseñado por North American, que funcionaba según las especificaciones de la NASA, pero con sus propias soluciones de ingeniería. El módulo lunar fue un proyecto de Grumman. La única parte en común entre ellos era el anillo de acoplamiento, que mantendría las dos naves juntas durante una buena parte de la misión.

El filtro de aire en el módulo lunar, construido de manera improvisada por equipos en tierra y el proyecto realizado a bordo.

 

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Esquema de construcción y montaje del "nuevo" filtro de aire.

Como todo en el programa Apollo era aprendizaje en tiempo real, los equipos de ingeniería de la NASA y los fabricantes luego descubrieron un "pequeño" problema. El filtro de aire en el módulo de control era un cubo, mientras que en el módulo lunar un cilindro. ¿Cómo encajar un cubo en un cilindro? En un trabajo que involucró a un pequeño equipo de técnicos, la solución fue usar lo que estaba a bordo como un adaptador. Al final, el cordón umbilical del traje de vuelo, la cinta adhesiva y las bolsas de plástico sirvieron como adaptador. Un proyecto artesanal realizado en muy poco tiempo demostró por qué el nombre de la NASA representa soluciones inconcebibles para otros.

 

 

Una vez que se resolvió el problema del filtro, surgieron otros, como mantener la navegación con una nave no diseñada para ese propósito. Finalmente, ¿cómo podrían volver a cablear los sistemas si no hubiera suficiente energía? Una vez más, los técnicos del programa tenían a alguien para improvisar, mientras que los tres astronautas vislumbraban la Luna desde la ventana del módulo lunar.

La salida fue relativamente simple y obvia, dadas las condiciones de la misión. Revertirían el flujo de corriente, con el módulo lunar asistiendo al módulo de servicio y comando. La idea de ser simple no significaba que fuera fácil, lo que requería docenas de horas de pruebas de emergencia en tierra, para demostrar que era posible usar la pequeña cantidad de carga de la batería para volver a cablear el módulo de control y hacer que volviese a entrar correctamente en la atmósfera.

Mientras tanto, Lovell estaba lidiando con la navegación, teniendo que maniobrar el módulo lunar hacia la Tierra. Como un problema adicional, la trayectoria demostró ser alta, a pesar de seguir estrictamente los datos de la misión. Faltaban 100 kg en el módulo de comando, pues debería haber regresado con miles de muestras del suelo lunar. Nuevamente fue necesario adaptarse a la realidad y transferir todo lo posible al módulo de control.

El diseño muestra el procedimiento de reingreso sin precedentes realizado por la Apolo 13

En tierra, los equipos de la NASA estaban evaluando si se debía calentar el sistema de paracaídas, porque si entraban congelados no habría forma de activar el sistema y la nave espacial llegaría al agua con extrema violencia. Mientras tanto, los astronautas lanzaron el módulo lunar, que haría una reentrada destructiva, seguido por el módulo de servicio.

Cuando pasaron al módulo de servicio, notaron los daños, que comprometían prácticamente toda la línea longitudinal de la nave, llevando a todos al último problema, ¿se habría dañado el escudo térmico? Este sería un fracaso que simplemente terminaría con la misión Apolo 13 de la peor manera, no había un plan B si el escudo no funcionase. Sin él, la cápsula se incendiaría al volver a entrar en la atmósfera.

El USS Iwo Jima, que fue utilizado en la misión de rescate de los astronautas después del exitoso aterrizaje en el Pacífico

La única forma de saberlo era apostando en la suerte. La reentrada tuvo lugar exactamente en el ángulo y la posición planificados. Después de cuatro minutos, los astronautas ya se habían comunicado con el USS Iwo Jima, el navio que dirigió el proceso de rescate ese día.

La Apolo 13 tocó el Océano Pacífico a las 6:07 pm (UTC) del 17 de abril, después de 5 días, 22 horas, 54 minutos, 41 segundos desde su lanzamiento. La desafortunada misión entró en la historia y la cultura popular, además de generar millones de datos que todavía se utilizan en los programas espaciales de hoy.

Los astronautas Lovell (primer plano), Swigert (derecha) y Haise (izquierda) ya a bordo del USS Iwo Jima

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Por Edmundo Ubiratan

Publicado em 18 de Abril de 2020 a las 19:30


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