Llevan el nombre de los Muppet Show

Descubre el trabajo de los aviones de caza de huracanes

Investigadores estudian tormentas a bordo del veterano y versátil Orion P-3


Los dos WP-3D Orion de NOAA fueron nombrados Kermit y Piggy, personajes del Muppet Show

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La tormenta está avanzando. Debería llegar a Florida en unas pocas horas. Se espera que vientos de hasta 260 km/h se extiendan por las principales ciudades ubicadas en el sur del estado, en la región de Panhandle de Florida. En medio de la agitación, un rugido característico de cuatro motores Allison T56-14 procedentes del cielo intriga a los que están en el suelo.

¿Cómo es posible que un avión esté volando? Después de todo, la velocidad de los vientos ya supera los 80 km/h por hora, mientras que los principales aeropuertos de la región permanecen cerrados. Y lo más impresionante: ¿por qué se dirige al sur, de dónde es la tormenta de la que todos huyen?

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A bordo del cuatrimotor hay un grupo de tripulantes y científicos listos para unirse a la tormenta. Los pilotos del WP-3D Orion pasan por los procedimientos para literalmente entrar en el ojo del huracán. Sí, este es el equipo conocido como cazadores de huracanes.

Kermit y Piggy

El avión es uno de los dos P-3 Orion operados por la NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica), la agencia de investigación climática y oceánica de los Estados Unidos, que, entre otros, trabaja en la búsqueda de ciclones tropicales y, para eso, debe volar dentro de ellos. Una curiosidad es que los aviones recibieron nombres inspirados en los dos personajes más famosos del Muppets Show: el N42RF es el "Kermit" y el N43RF, la "Miss Piggy".

Una de las fuerzas más destructivas de la naturaleza, los ciclones tropicales reciben varios nombres, como huracán, tifón, tormenta tropical, tormenta ciclónica, entre otros. En la práctica, son los mismos fenómenos que, al final, resultan en un espectáculo terrible capaz de causar una gran destrucción donde quiera que vayan. El daño causado nunca es inferior a cientos de millones de dólares y, en casos extremos, puede superar los mil millones de dólares.

Comprender y predecir tales fenómenos se ha convertido en un imperativo para las autoridades públicas frente a los impactos sociales y económicos. De lo contrario, las ciudades e incluso los países pueden quedar devastados y necesitar años para reconstruirse. La hermosa Nueva Orleans tardó casi una década en reconstruir todo lo que fue destruido por el huracán Katrina.

Escaneos

Los cuatro motores Allison T56-14 se balancean con fuerza cuando encuentran una gran masa de aire en la dirección opuesta. Las alas del WP-3D reaccionan a la intensidad de la turbulencia. Los científicos insertan los datos en las llamadas sondas de caída de GPS mientras el WP-3D vuela a través del huracán. Un miembro del equipo prepara las sondas que se dispararán, como las sonoboyas, del P-3 en su versión militar. Las sondas son pequeños cilindros de metal unidos a mini paracaídas que se lanzan a través de tubos montados en el piso del avión.

Una de las consolas utilizadas por los investigadores para analizar los datos obtenidos por el conjunto de sensores WP-3D | Foto: David Hall

Al salir de la aeronave, inmediatamente comienzan a transmitir continuamente datos sobre presión, humedad, temperatura y velocidad y dirección del viento a medida que caen hacia el mar, proporcionando una vista detallada de la estructura e intensidad de la tormenta. Los datos de las sondas de caída se verifican y transmiten desde la aeronave a los Centros Nacionales de Pronóstico Ambiental y al Centro Nacional de Huracanes para su inclusión en los modelos mundiales de huracanes.

El Dropsondes instalado en el piso del avión permite disparar sondas que proporcionan docenas de datos del huracán | Foto: Edmundo Ubiratan

Mientras caen las sondas, uno de los tripulantes monitorea los datos del radar Doppler en el monitor, montado en la cola del avión, que escanea la tormenta verticalmente. Otro investigador analiza los datos del sistema de radar debajo del fuselaje y escanea el huracán horizontalmente. Con la información, los científicos pueden examinar el desarrollo de la tormenta en detalle, incluidos los desplazamientos verticales y horizontales.

Juntos, estos sistemas proporcionan imágenes de resonancia magnética (IRM), lo que le permite observar las diferentes capas y estructuras internas de la tormenta. WP-3D también puede desplegar sondas de batmografía, que miden la temperatura del océano.

Ojo de la tormenta

Nube "pared" alrededor de WP-3D durante una misión de investigación literalmente dentro de un huracán

Otro sistema desarrollado para WP-3D de NOAA es el radiómetro, conocido como Radiómetros de microondas de frecuencia escalonada (SFMR). El dispositivo mide la velocidad de los vientos sobre el océano y la tasa de lluvia en huracanes y tormentas tropicales, indicadores clave de eventos potencialmente mortales. Luego, el avión atraviesa la tormenta y está literalmente en el ojo del huracán, recopilando una gran cantidad de datos que le permiten saber exactamente su intensidad.

Después de la fase crítica del vuelo, el avión abandona el área turbulenta y ahora cruza serenamente los aires de la costa, incluso permitiendo a los científicos almorzar rápidamente mientras contemplan una cantidad interminable de datos que se muestran en tiempo real. En la cabina, los pilotos presencian lo que llaman el efecto estadio, algo así como un "efecto estadio". Las paredes de nubes se elevan alrededor del avión, como si estuviera en el centro de un campo y la audiencia de las gradas en las cercanías observara cada una de sus acciones.

Para muchos, la vista es menos poética, es como volar directamente a una pared de nubes tormentosas que desean cruzarla con seguridad. Evidentemente, la dinámica en los muros de huracanes es bastante diferente de la producida en un CB, pero impresiona de todos modos. Los pilotos preparan la cabina para atravesar la tormenta nuevamente. Es hora del segundo acto. Aunque es un vuelo de rutina, la tensión sigue presente, ya que es una misión típica que no tolera los errores.

Los aviones

Cabina de Orion de NOAA, nota de aviónica actualizada y sonda externa (lado derecho) | Foto: Kevin Doreumus

La agencia NOAA ha volado los dos WP-3D, adquiridos nuevos de la fábrica, desde 1976, cuando Kermit monitoreó su primer ciclón tropical, el Bonny. Ese año, todavía volaría a través de otros dos huracanes, Francis y Gloria. Por lo general, mientras el WP-3D cruza un ciclón, un Gulfstream IV (llamado Gonzo, que también se refiere a los Muppets) vuela a gran altura siguiendo el entorno alrededor de la tormenta.

Finalmente, el 53 ° Escuadrón de Reconocimiento Meteorológico de la Reserva de la Fuerza Aérea de los EE.UU. usa sus dos WC-130J junto con NOAA. La misión básica del C-130J dedicada a la investigación climática es bastante similar a la del WP-3D, con ligeras diferencias en los instrumentos disponibles.

Diferentes programas

Gulfstream de NOAA fue nombrado Gonzo, el personaje azul y alienígena del Muppets Show

Al final del día, Kermit regresa a la base para transmitir los datos recopilados. La tripulación, incluso tensa con el vuelo, se divierte con la fuerte turbulencia, después de todo, son uno de los pocos que pueden enfrentar deliberadamente el mal tiempo. Queda por disfrutar de los efectos de las corrientes de aire alrededor del avión.

Según la NOAA, sus aviones participan constantemente en una amplia variedad de programas nacionales e internacionales de investigación meteorológica y oceanográfica, como el del huracán Michael, realizado en 2018. Entre los estudios ya realizados o en la fase de recolección de datos se encuentran la capacitación de tormentas cerca de Europa y América del Norte, detalles de los efectos de El Niño, gases atmosféricos y aerosoles en el Atlántico Norte, recopilación de datos atmosféricos y oceánicos en el Caribe, estudio sobre tormentas convectivas en el medio oeste de los Estados Unidos, invierno en la costa pacífica, entre otros.

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Por Edmundo Ubiratan

Publicado em 12 de Junio de 2020 a las 12:00


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